The Chapel of Cardinal Bessarion, open to the public for the first time, displays rich painted decorations of the Renaissance - until now hidden - recovered thanks to a restoration effort financed by the Fondo Edifici di Culto of the Ministry of the Interior (the proprietary entity) and conducted by the Soprintendenza per i Beni Culturali and the Soprintendenza per il Polo Museale Romano between 1989 and 2005. Despite its narrow dimensions, the modern exhibition space offers visitors an incomparable and up-close view of the Renaissance masterpiece, allowing them to view the fresco and its fine details from a walkway suspended halfway up the wall.

HYSTORY

The funereal chapel of the Cardinal Bessarion in the Basilica of Santi Apostoli, dedicated to the Madonna and to the Saints Michael, John the Baptist, and Eugenia, represents one of the most important sites for the history of painting of Quattrocento Rome. The frescoes were painted between 1464–68 by Antoniazzo Romano (Antonio Aquili) with the help of Melazzo da Forlì for the illustrious humanist Cardinal (1439–49), titulus of Sancti Apostoli.

Over the course of the centuries the chapel has suffered various events. Already painted over with a coat of lime by 1545, the frescoes were damaged by the continuous flooding of the Tiber and by the Landsknecht (mercenary) sack of the city and later were partially obliterated by the addition to the basilica of the monumental altar to Saint Anthony which Carlo Rainaldi placed against the apse of the chapel. They were finally hidden from view by the construction of the Odescalchi chapel (1719–23) by Ludovico Rusconi Sassi. The knowledge of the chapel’s existence persisted only through 16th century descriptions. It was rediscovered finally in 1959 by the architect Clemente Busiri Vici in the course of some maintenance work on the side of the Palazzo Colonna adjacent to the basilica.

 

HISTORY OF SAN MICHELE


Dalle descrizioni antiche sappiamo che il ciclo pittorico doveva comprendeva dal basso verso l'alto le storie di Giovanni Battista (oggi perdute e già in antico sostituite da scialbe raffigurazioni sacre); le due storie dell'arcangelo Michele (visibili) e culminare in alto con la presentazione dell'uomo al Cristo trionfatore, circondato dalle nove schiere angeliche (solo in parte conservato).

Particolarmente importante per la valenza simbolica storica e teologica è il grande affresco centrale dedicato a due celebri episodi legati alle apparizioni dell'Arcangelo Michele. S. Michele rappresenta nell'iconografia cristiana l'angelo guenriero e demiurgo che guida l'uomo verso la salvezza, invocato da sempre come protettore contro il male e specificatamente nella lotta contro i Turchi. 

A sinistra, è l'apparizione dell'Arcangelo nelle sembianza di un toro presso la città di Siponto nel Gargano; a destra, il sogno di S. Auberto a Mont Saint Michel nel golfo di Saint Malo in Bretagna, sede di un altro importante santuario dedicato al Santo. Nel riquadro sinistro è ben riconoscibile la città di Siponto, cinta da mura, ed il paesaggio montuoso con la grotta di Monte Sanr Angelo sul Gargano dove all'epoca di papa Gelasio l 0f secolo) sarebbe awenuta l'apparizione dell'Arcangelo nelle sembianza di un toro, che miracolosamente respinge le frecce scagliate dagli arcieri. Si attribuisce la scena alla mano di Antoniazzo con l'intervento di Melozzo per la figura del toro e dell'arciere in abito viola sulla destra della composizione. 

A destra è una scena storica di più complessa lettura alla quale merita dedicare maggiore attenzione. la sottostante didascalia APPARITI O EIUSDEM IN MONTE TUMBA permette di riferire la pittura alla leggenda francese di S. Michele e alla sua apparizione in sogno a S. Auberto, vescovo di Avranches, rappresentato benedicente in sontuosi para menti sacri al centro di una processione di dignitari. Attendono la processione, raffigurati in primo piano ed attribuiti alla mano di Melozzo da Forli, due prelati a capo scoperto e di spalle, vestiti con piviali d'oro arabescati e sullo destra, due gruppi salmodianti di sei frati francescani e cinque monaci basiliani orientali in abito nero. Sullo sfondo, l'insenatura marina con tre imbarcazioni; sulla destra una collinetta, dall'alto della quale assiste alla scena un toro legato ad un albero, che simboleggia lo stesso Arcangelo Michele, che esorta a fondare il monastero. 

Le conchiglie visibili sulla spiaggia ci permettono di collocare la scena sulla spiaggia di Mont Saint Michel, raggiungibile dalla costa a piedi solo durante la bassa marea.

La scena sembra alludere con esplicito riferimento al tentativo politico perseguito ìn quegli annì da Bessarìone dì coinvolgere Luìgì Xl, re dì Francia, all'epoca monarca dello stato pìù ricco e mìlìtarmente potente, ìn un'ultima crociata, che di fatto però non fu realizzata, per liberare Costantinopoli caduta ìn mano ottomana nel 1453 e per riunire la chiesa latina e greca (rappresentate nella loro unità sull'affresco dalla presenza dei basìlìanì e deì francescani). Nella speranza dì attenerne l'appoggio, significativamente sì attribuiscono al vescovo S. Auberto le sembianza del monarca francese. Dì fatto, solo quest'ultimo per il dotto cardinale è il grado dì poter difendere la cristianità e liberare ìl toro, ossia S. Michele, rappresentato legato a causa dell'immobilismo della Francia. Tra ìl corteo deì partecipanti alla processione è possibile riconoscere due importanti personaggi dell'epoca dì Bessarìone: Francesco Maria Della Rovere, futuro Sìst< IV, identificato nella figura alle spalle del santo vescovo, vestita dì rosso porpora ed ìl ritratto del nipote dello stesso, Gìulìano Della Rovere, futuro Gìulìo Il, ìn abiti viola. Fondamentale per la comprensione del ciclo pittorico è la personalità del suo committente, Giovanni Bessarione. Il monaco basiliano, nato a Trebìsonda nell'odierna Turchia 1403 e morto a Ravenna nel 1472, viene a ragione considerata una delle figure chiave del Rinascimento ìtalìano. Illustre prelato e protagonista della scena polìtìca, fu soprattutto un importante umanìsta filoplatonìco e uomo di cultura, la cuì casa divenne presto un centro dell'umanesìmo rìnascìmentale, luogo d'incontro tra letterati e studiosi. Famoso è ìl suo impegno per l'unificazione della chiesa orientale con la chiesa dì Roma (Concilio dì Ferrara-Firenze 1438 e Concìlìo dì Mantova 1459) e la sua incessante azione diplomatica, tesa alla creazione dì una lega offensiva per liberare Costantinopoli e difendere tutto l'oriente dall'espansionismo turco. Impresa che non trovò tuttavia l'adesione deì Princìpì europei, che alla metà del X:V secolo consideravano troppo rischioso l'intervento, non pìù sostenuto dagli ìdealì relìgìosì delle prime crociate. L'ultima delusione ìn ordine dì tempo fu per Bessarione proprio ìl rifiuto da parte del potente monarca francese Luìgì Xl di aderire all'impresa, alla realizzazione della quale aveva dedicato tempo ed energie.

In questo senso ìl ciclo pittorico della cappella funebre può considerarsi una sorta dì testamento spirituale a cuì ìl cardinale affida le personali convinzioni religiose e le speranze di un nuovo assetto religioso e politico del mondo contemporaneo.

THE CHOIR OF ANGELS

After the restauration, a part of the nine ranks of angels appeared encircling the figure of Christ triumphant (the other part, unfortunately, are lost). Also visible is a chorus of angels, inspired not only theologically by the medieval tradition, which is attributed to Antoniazzo Romano and his workshop in collaboration with Melozzo da Forlì. At the top a fragment of the mantle of Christ remains, done by the same Antoniazzo.

STYLE

Sebbene l'incarico risulti affidato ad Antoniazzo, è indubbia la partecipazione ai lavori della sua bottega. Nell'insieme il ciclo risulta artisticamente composito e la mano del maestro può chiaramente individuarsi solo nei personaggi posti in primo piano nella scena di destra. In queste opere Antoniazzo si rivela pittore versatile, influenzato nella perfetta sintesi di luce, forma e colore dal grande Piero della Francesca senza esasperarne la ricerca di prospettiva. l suoi paesaggi ed i suoi personaggi sono permeato dei valori naturalistici umanistici.

Da notare lo scarto qualitativo e le differenze di esecuzione tra le due scene e il coro sovrastante. Si passa dai magnifici ritratti della scena di destra, riconducibili alla cultura di Piero della Francesca e Benozzo Gozzoli, ad una mano più lineare e dinamica nella scena di sinistra, ai fondi di paesaggio dallo stile semplice ed ingenuo, ma ricco di suggestione ed infine lo stile- ancora influenzato dal gotico internazionale- di alcuni angeli della calotta (quelli di profilo e con la chioma a riccioli).

ARCHEOLOGICAL EXCAVATIONS

Nel 1996 sono stati condotti scavi archeologici che hanno permesso di individuare sul fondo della cappella ben tre diverse stratificazioni fino a giungere alla pavimentazione originaria della primitiva basilica.

1º Livello della primitiva basilica dei papi Pelagio l e Giovanni Il (seconda metà del VI d.C.) con resti della pavimentazione in opus sectile tessellatum ad una quota di m 1,40 sotto l'attuale piano di calpestio della chiesa.

2º Livello della originaria cappella Bessarione posti a circa m 0,80 sotto l'attuale quota di calpestio della chiesa con resti della pavimentazione in mattonelle esagonali in fase con la decorazione pittorica di cui è emersa parte dello zoccolo. A questa fase appartiene l'edicola marmorea che si vede ora ricostruita a un livello superiore e destinata a contenere la tavola della Madonna con Bambino di Antoniazzo, ora collocata sul primo altare della navata destra e sostituita da cop a. Tra la fine del '500 e inizi del '600 il rialzamento della pavimentazione della cappella comportò la distruzione del registro inferiore degli affreschi antoniazzeschi sostituiti dalle attuali e mediocre raffigurazioni delle sante Eugenia e Claudia.

3º Livello dell'ultima fase della basilica prima della costruzione della Cappella Odescalchi (1719). Nel muro di fondo della cappella era stata lasciata un'apertura attraverso la quale si può vedere una magnifica vasca in porfido rosso di età imperiale destinata a contenere le reliquie delle sante Eugenia e Claudia (traslate in questa chiesa dal cimitero di Aproniano sulla via Latina nel corso del IX d.C.). Sono relativi a quello livello i resti di una tomba (di fronte accesso inferiore) e di una struttura muraria semicircolare che costituiva la fondazione absidale di una cappella appartenente al progetto di ricostruzione della chiesa di F. Fontana (1701). Nelle quattro vetrine disposte sui due livelli del percorso è esposta una selezione dei materiali più rappresentativi rinvenuti nel corso dell'indagine archeologica: materiali ceramici, lapidei, laterizi di età romana, medievale e rinascimentale.

Bibliografia: V. Tiberia, "Antoniazzo Romano, per il Cardinale Bessarione a Roma"